Plantar una Araucaria excelsa en nuestro jardín

La Araucaria excelsa por sus características y peculiaridades, la araucaria excelsa constituye un paréntesis dentro de las plantas de interior, ya que es utilizada como tal siendo, a la vez, árbol de jardín.

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Características de la Araucaria

En su hábita natural puede alcanzar hasta los 40 m de altura y, por su forma y aspecto, guarda bastante similitudes con el abeto; como éste, es una conífera. su principal área de expansión se halla en la isla de Norfolk, aunque el origen de la especie se encuentra en Chile, donde se localizan las tribus de los indios Auracanos que le dan su nombre. Cultivada en interior, su crecimiento es muy lento, no elevándose en ningún caso más allá de los 2 m.

De su tallo, erguido y flexible, parten ramas formando verticilos de ramitas horizontales; éstas se disponen paralelamente al suelo, son de color verde brillante y al tacto parecen plastificadas.

Dónde debemos situar nuestra Araucaria en nuestro jardín

La Araucaria excelsa prefiere un lugar cálido y muy iluminado, incluso bañado por la luz directa del sol, donde no falte la ventilación. Por su marcada personalidad, se utiliza para decorar amplios espacios de forma individual, en los que su elegante silueta sea fácilmente apreciada.

Cuidados de nuestra Araucaria excelsa

La temperatura para su cultivo no ha de ser muy alta, siendo preferible la ausencia de calefacción; tolera temperaturas  de hasta 0º C. La luminosidad debe ser muy alta en verano.

Conviene realizar riegos con regularidad durante todo el año, así como pulverizaciones frecuentes. Ahora bien, puesto que no resiste el más mínimo encharcamiento, el sustrato ha de permitir una permeabilidad casi total, por lo que el mantillo o tierra vegetal que utilicemos debe contener una buena fracción de arena.

Cada dos o tres años, según el desarrollo alcanzado por la planta y siempre en primavera, se realizará un cambio de maceta. Esta será lo más pequeña posible, pero suficientemente grande como para permitir el desarrollo vegetativo normal de la Araucaria.

La alteración que se manifiesta con más frecuencia es el amarilleamiento de las púas. Cuando así suceda, deberemos humedecer el ambiente y evitar el sol directo. Cosa distinta es la pérdida de las ramas inferiores, proceso normal que afecta a los ejemplares adultos.

Cómo multiplicar nuestras Araucarias.

La dificultad que entraña reproducir araucarias hace que lo más recomendable sea adquirir plantitas ya formadas. No obstante puede intentarse la germinación de semillas en primavera o, en verano, el esquejado de los extremos de ramas nuevas.

La historia del fósil

La evidencia fósil indica que la familia aracauria alcanzó su máxima diversidad durante los períodos Jurásico y Cretácico, entre 200 y 65 millones de años atrás, con distribuciones a nivel mundial. Al final del Cretácico, cuando los dinosaurios se extinguieron, también lo hicieron las Araucariaceae en el Hemisferio Norte.

Hasta hace unos 135 millones de años, los árboles de las Araucariaceae crecían en bosques del antiguo supercontinente meridional llamado Gondwana, que combinaba las masas de tierra ahora conocidas como Sudamérica, África, Antártida, India y Australia. Hace sesenta y cinco millones de años, los continentes se habían desviado hacia posiciones que se asemejaban a su configuración actual.

El Parque Nacional del Bosque Petrificado de Arizona protege cientos de hectáreas de troncos perfectamente conservados de un antiguo bosque de coníferas que data del Triásico tardío (hace aproximadamente 225 millones de años). Los arroyos transportaban troncos caídos en esta región de tierras bajas, otrora pantanosas, donde fueron enterrados en sedimentos ricos en cenizas volcánicas.

A lo largo de innumerables siglos, el tejido leñoso de los troncos fue reemplazado por minerales y gradualmente se convirtió en piedra. Muchos de los troncos agatizados rojizos no muestran ningún detalle celular; sin embargo, hay algunos especímenes permineralizados en los que los minerales impregnaron las paredes celulares porosas y llenaron las cavidades celulares (lúmenes). Secciones delgadas de estas muestras, cuando se observan bajo un microscopio, revelan detalles celulares notables.

Los árboles de este extinto bosque coexistieron con los dinosaurios. La mayoría de los troncos petrificados fueron previamente asignados al extinto Araucarioxylon arizonicum, un presunto pariente lejano de Araucaria.

Aunque ese binomio ha sido utilizado en la literatura botánica por más de un siglo, Rodney A. Savidge de la Universidad de New Brunswick ha concluido que es superfluo y por lo tanto un nombre ilegítimo.

Examinó secciones delgadas de los tres especímenes originales alojados en la Institución Smithsonian sobre los cuales la especie fue descrita por primera vez por FH Knowlton en 1889 y encontró que representaban tres especies diferentes dentro de dos nuevos géneros de árboles extinguidos.

Sólo uno de los tres especímenes fue retenido como el nuevo tipo Pullisilvaxylon arizonicum. Savidge examinó varios otros troncos previamente identificados como A. arizonicum y concluyó que representaban nuevos géneros y especies adicionales. Sus extensos estudios anatómicos indican que la mayoría de los troncos del Parque Nacional Bosque Petrificado no pertenecen a una sola especie, sino a un complejo de coníferas extinguidas.

Basado únicamente en la estructura xilema de la madera permineralizada (incluyendo canales de resina, rayos y picaduras traqueales), y sin conos de semilla o evidencia de ADN, es difícil estar seguro de cuáles árboles (si los hay) en este complejo son parientes ancestrales de la familia de las araucarias.

Los árboles en este bosque diverso crecieron a una altura de 200 pies con un diámetro del tronco de cuatro a nueve pies. Según los paleobotánicos Sidney R. Ash y Geoffrey T. Creber, los árboles vivos no se parecían mucho a ninguna de las especies actuales de Araucarias del hemisferio sur. Las ramas no se formaban en torbellinos como en la mayoría de las coníferas, sino que crecían irregularmente a lo largo del tronco, ni la corteza se parecía a la de las especies vivientes.

Estos antiguos árboles florecieron durante una época en la que todos los continentes se unieron en el vasto supercontinente Pangea, que se rompió en medio del período Jurásico. El área del Parque Nacional Petrificado estaba, en ese momento, ubicada cerca del ecuador, aproximadamente a la latitud actual de Centroamérica. Los árboles crecieron en un bosque tropical lluvioso con pantanos, ríos y lagos, un ambiente totalmente diferente al actual paisaje de Arizona.

Otra rica área fósil para bosques araucarios de la era jurásica es el Monumento Nacional Bosque Petrificado Cerro Cuadrado en la Patagonia, Argentina. Algunos de los troncos más grandes de esta árida región desértica tienen diez pies de diámetro, los restos de árboles de más de 200 pies de altura. Los conos de semillas de Araucaria mirabilis de este sitio se conservan en todos los detalles. Los conos muestran claramente una semilla por escala y se asemejan a los modernos conos de la isla de Norfolk y los pinos cocineros. El registro documentado más antiguo para los canales de resina proviene de escalas de cono de esta conífera extinta.

Resinas: Hermosas y útiles

El ámbar es una antigua resina vegetal que se ha metamorfoseado en un polímero duro, similar al plástico durante millones de años. Los insectos a menudo quedan atrapados en la savia pegajosa y se conservan perfectamente en una tumba transparente de resina fosilizada.

El ámbar báltico se remonta a principios del Período Terciario, hace aproximadamente cincuenta millones de años. El noventa por ciento de este ámbar parece proceder de una sola fuente vegetal.

Durante décadas, el ámbar del Báltico (succinita) había sido arbitrariamente asignado a un pino extinguido (Pinus succinifera) debido a la presencia de ácido succínico; sin embargo, los estudios de espectroscopia infrarroja muestran ahora que el ámbar del Báltico puede estar más estrechamente relacionado con las resinas de coníferas de hoja ancha de las araucariáceas.

Según el biólogo Jean H. Langenheim, una autoridad en resinas, el ámbar báltico contiene inclusiones piñosas (fragmentos de madera y conos) pero con características químicas araucarias, por lo que el origen de estos vastos depósitos sigue siendo un enigma.

En Nueva Zelanda, los bosques vivos de araucarias del pino kauri producen grandes cantidades de resina que una vez formaron una próspera industria de barnices duros y duraderos y linóleo.

Se excavaron grandes trozos de resina endurecida (hasta cien libras de tamaño) en extensas áreas boscosas de la Isla Norte. Bosques como este pueden haber florecido una vez en la región báltica hace sesenta millones de años. En todo el mundo, los árboles más copiosos que producen resina se encuentran en las regiones tropicales.

Estas mezclas complejas de resinas terpénicas pueden haber evolucionado para servir como una defensa química contra la gran diversidad de insectos que comen plantas y hongos parasitarios encontrados en los trópicos.

Relevantes hoy en día por sus usos prácticos y su carácter distintivo en el paisaje, los miembros de la familia de las araucarias resuenan para nosotros a través del tiempo. Un paseo por sombreados senderos bordeados de araucarias revela una visión profunda del pasado geológico. Habiendo cambiado poco durante los últimos 180 millones de años, estos fósiles vivos son árboles resistentes, exitosos y con conos que nos vinculan a un tiempo en el que los dinosaurios dominaban la tierra.

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