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El Alcornoque. Peculiaridades y cuidados

Quercus suber o Alcornoque es un árbol de crecimiento lento y longevo, algunos individuos viven hasta los 250 años de edad. Los paisajes de alcornoques son mosaicos de hábitats forestales, que incluyen especies de alcornoques, encinas y robles caducifolios, pinos carrasco y marinos, olivos silvestres, maquis (un tipo de arbusto mediterráneo), madroños y pastos.

La corteza del alcornoque ha sido cosechada durante miles de años, y con razón. Los romanos descubrieron que flotaba y la usaban para boyas en las redes de pesca, así como para hacer sandalias. Hoy en día es más conocido por su uso en tapones de botellas de vino.

Distribución del Alcornoque en el mundo

Si quieres saber más sobre plantas ornamentales

El Quercus suber o alcornoque está limitado a la cuenca mediterránea, y se encuentra en las regiones costeras del suroeste de Europa y noroeste de África, incluyendo Argelia, Francia, Italia, Marruecos, Portugal, España, Túnez y las islas de Córcega, Cerdeña y Sicilia.

Algunos autores han sugerido que el Quercus suber puede haberse originado en la Península Ibérica, donde la especie se encuentra principalmente hoy en día.

El alcornoque crece mejor en zonas con inviernos fríos y húmedos y veranos calurosos. Comúnmente se encuentra a 300-600 m, pero puede ocurrir hasta 1.000 m sobre el nivel del mar.

Cómo es el árbol del alcornoque

El alcornoque es un árbol de hoja perenne con ramas bajas y retorcidas. Puede crecer hasta 20 m de altura, pero a menudo es más pequeño. Tiene una corteza muy densa y profunda, que se cosecha como corcho.

Las hojas de los alcornoques miden 4-7 cm de largo, con lóbulos espinosos. y sus márgenes a menudo se curvan hacia abajo. Las hojas caen durante el segundo año de crecimiento. Una vez al año, el árbol produce frutos, conocidos como bellotas.

Las bellotas miden de 2 a 3 cm de largo, y se sientan en una copa profunda con escamas alargadas. El alcornoque es polinizado por el viento y es monoico (con flores macho y hembra separadas en la misma planta).

El alcornoque se distingue fácilmente del roble común del Reino Unido, el Quercus robur, no sólo por su corteza gris. Las hojas son perennes y largas, con puntas espinosas en los lóbulos, y se parecen poco a la forma curvada de las hojas de roble inglés. También es un árbol mucho más corto y generalmente tiene ramas bajas y retorcidas.

Hábitat y conservación del alcornoque

Los hábitats en los que se desarrolla el alcornoque se encuentran bajo una amenaza cada vez mayor, debido principalmente a la actividad humana, como la intensificación de la agricultura y de los incendios forestales (frecuentes incendios pueden dañar los árboles, ya que los hacen susceptibles a la infección por hongos).

Los bosques de Quercus suber están protegidos por la Unión Europea (Directiva 92/43/CEE de Hábitats). Los alcornoques no pueden talarse legalmente en Portugal, excepto para la gestión forestal (caída de árboles viejos improductivos). La red Natura 2000, una red paneuropea de espacios naturales protegidos clasificados, clasifica los montes montados (hábitat 6310) y los alcornocales (hábitat 9330) como muy importantes para la conservación de la biodiversidad.

El corcho del alcornoque

El creciente uso de tapones plásticos para vino y tapas metálicas de rosca podría reducir el valor de los bosques de alcornoque, provocando su conversión o abandono. WWF ha estado trabajando para dar a conocer el valor ambiental y económico de los tapones de corcho, en particular con la industria vitivinícola, para mostrar lo que se perdería si los bosques de alcornoques desaparecieran, y tiene un importante programa para promover productos derivados de los bosques de alcornoque gestionados de forma sostenible.

Quercus suber es una especie objetivo de la red de conservación génica del Programa Europeo de Recursos Genéticos Forestales, coordinado por Bioversity International en colaboración con la FAO (Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación). Se trata de un programa de colaboración entre países europeos, cuyo objetivo es garantizar la conservación efectiva de los recursos genéticos en Europa.

Usos del corcho

Los principales usos del corcho procedente de los alcornoques son en la producción de tapones para botellas de vino y material aislante. Otros productos hechos de corcho de alcornoque incluyen flotadores, plantillas para zapatos, juntas, arandelas, asas para cañas de pescar y tablones de anuncios.

Desde la época medieval, el corcho se ha utilizado para aislar edificios, manteniendo el calor durante el invierno y manteniéndolo fuera durante el verano. A veces se construían monasterios con alcornoques para protegerlos del calor del sol de verano.

El corcho puede ser cosechado de un árbol 12 veces durante su vida útil. Se obtiene pelando la corteza del tronco, dejando una fina capa de corcho nuevo que todavía cubre la parte funcional (floema secundario) del tronco.

La primera cosecha (corcho virgen) se realiza cuando el árbol tiene aproximadamente 25 años de edad. A partir de ese momento, la corteza puede ser cosechada cada 9-12 años, ya que el árbol tiene la capacidad de reproducir una nueva capa de corcho una vez que la corteza es removida.

La cosecha del corcho se realiza totalmente a mano. La cosecha del corcho no daña al árbol y una nueva capa de corcho vuelve a crecer, convirtiéndolo en un recurso renovable. Las dos primeras cosechas producen corcho de peor calidad.

Quercus suber se cultiva comercialmente para su corcho en Francia, España, Portugal, Italia, Marruecos, Túnez y Argelia. Portugal es el principal productor y el primer exportador de corcho (que proporciona alrededor del 50% de la oferta mundial de corcho).

La industria del corcho es generalmente considerada como respetuosa con el medio ambiente. El proceso de producción es sostenible y tanto los productos como los subproductos del corcho pueden reciclarse fácilmente. Los bosques de alcornoques también pueden prevenir la desertificación, y son el hogar de varias especies en peligro de extinción (por ejemplo, el lince ibérico y el águila imperial).

El bosque de alcornoques tiene un valor económico adicional que aporta valor económico al cultivo, el pastoreo, la caza, la miel, las setas y la ganadería, que son de gran importancia social por estar asociados a las prácticas agro-silvopastorales tradicionales.

Como forraje, las bellotas son ricas en proteínas y carbohidratos, que se transforman fácilmente en grasa. Por lo tanto, las bellotas se utilizan para engordar ganado adulto.

El alcornoque también se planta como árbol ornamental en parques y grandes jardines.

Cuáles son las características del corcho

El corcho consiste en una red apretada de hasta 40 millones de células por centímetro cúbico. Las membranas celulares retienen el gas, dando al corcho su capacidad de flotar, aislar y reexpandir rápidamente después de la compresión.

El corcho es natural, reciclable y biodegradable. Ningún material natural o artificial reproduce sus propiedades. En un mundo de creciente conciencia ambiental, el alcornoque sobrevive sin el uso de herbicidas químicos, fertilizantes o irrigación. Además, es el único árbol que se regenera después de la cosecha.

Una vez que la circunferencia del tronco ha alcanzado los 70 centímetros, el corcho puede ser despojado. El árbol es luego cosechado en ciclos regulares a lo largo de su vida útil, generalmente más de 150 años. Cada alcornoque proporciona un promedio de 16 peladuras de corteza.

Los métodos tradicionales de cosecha permiten que el alcornoque prospere sin el uso de herbicidas sintéticos, fertilizantes o irrigación, el despojo, cuando es realizado por madereros profesionales, no daña al árbol, ya que la primera capa de corcho de reproducción se fusiona con la capa virgen en continuo desarrollo en la parte no estriada del árbol.

Para mantener la salud de los árboles, las leyes gubernamentales regulan la cosecha de alcornoques. Los árboles se cosechan en ciclos de al menos nueve años.

El corcho conserva cualidades únicas de flexibilidad, elasticidad y compresibilidad. Su extrema elasticidad, impermeabilidad, ligereza y eficacia aislante lo hacen ideal para un gran número de aplicaciones, como el cierre para vino y bebidas espirituosas, el corcho se utiliza en industrias tan diversas como suelos (pavimentos flotantes y baldosas de corcho), fabricación de zapatos, construcción (placas aislantes), automoción (juntas de juntas), ocio (cañas de pescar), tapicería (textil de corcho) y una amplia gama de artículos con acabado de corcho (bolsos, carteras, etc.)

Qué el el corcho Bornizo

El corcho bornizo es el que se obtiene en la primera cosecha, es decir, es lo que se denomina corcho virgen. Es muy utilizado como elemento decorativo Navidad para belénes y también en terrarios de reptiles. Es un producto totalmente natural con grosores muy variables.

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